Finalny przelot sondy Cassini koło Tytana

W najbliższą sobotę amerykańska sonda Cassini po raz ostatni zbliży się do Tytana, największego księżyca Saturna. Wkrótce sonda rozpocznie finalny etap swojej misji, aby we wrześniu ulec zniszczeniu w atmosferze planety.

Zbliżenie do Tytana nastąpi 22 kwietnia. Najmniejsza odległość pomiędzy sondą, a księżycem wyniesie 979 kilometrów od powierzchni obiektu. Przelot nastąpi z prędkością około 21 tysięcy km/h. Będzie to 127 bliskie spotkanie z Tytanem w całej historii misji Cassini.

Radar pracujący na pokładzie sondy kosmicznej zostanie wykorzystany przez naukowców do zbadania, czy nastąpiły zmiany w metanowych jeziorach i morzach na powierzchni Tytana. Będzie wykonana także próba zmierzenie głębokości mniejszych jezior. Naukowcy chcą również poszukać pewnej wyspy - tajemniczej struktury na jednym z mórz, która zmieniała wygląd w trakcie kilku przelotów sondy koło Tytana. Być może uda się ustalić, czy za tę strukturę odpowiadają fale, pęcherzyki, unoszący się materiał, czy może coś zupełnie innego.

Dodatkowo oddziaływanie grawitacyjne Tytana zostanie wykorzystane do zmiany orbity sondy. Przelot koło Tytana jest wstępem do końcowego etapu misji Cassini, tzw. Wielkiego Finału, w ramach którego sonda obiegnie 22 orbity przechodzące bliżej Saturna niż dotychczas, przelatując w obszarze pomiędzy wewnętrzną krawędzią pierścieni a planetą, stopniowo zacieśniając orbitę. Na koniec zanurkuje w atmosferę Saturna. Koniec misji, w trakcie którego sonda ulegnie zniszczeniu, nastąpi 15 września br.

Naukowcy zdecydowali się na takie zakończenie misji (zniszczenie sondy w atmosferze Saturna), aby uchronić księżyce planety przed potencjalnym upadkiem sondy po wyczerpaniu się zapasów paliwa. Szczególnie cenny może być Enceladus, który pod lodową skorupą może posiadać ocean.

Sonda Cassini została wystrzelona z Ziemi 15 października 1997 r. i dotarła na orbitę wokół Saturna 1 lipca 2004 r. Od tamtej pory przez prawie 13 lat badała planetę, jej pierścienie i księżyce. Misja Cassini-Huygens jest prowadzona przez NASA we współpracy z Europejską Agencją Kosmiczną i Włoską Agencją Kosmiczną. (PAP)

cza/ agt/

Źródło: PAP
comments powered by Disqus